Japanese Holiday 2013

In times like these when almost all trips and journeys are restricted, people easily get lost in memories of adventures long gone. Being no exception, I’d like to tell you about my trip around Honshū in 2013. Back then, I was an exchange student at Kanazawa University, but hadn’t seen much of Japan apart from the usual tourist attractions nearby.

For some reason unknown to me, my parents came up with the idea to grab my older brother, enter an airplane, flight around the world and come to stay with me in Japan for some time. Since they’ve never really stuck out as overly adventurous, my first reaction was surprise followed by vague worries. They are more the kind of people who feel comfy and at ease in their little village and would not miss much if they’d be trapped there forever. So, I wasn’t sure at all if they would stand the cultural shock, the climate (humid summer) and if we would be able to spend lovely holidays together. Last time the four of us went on holiday must have been when I was four years old – before my sisters came into existence, anyway. Sure enough, this would be a challenge for everyone involved in one way or the other.

But let’s start at the beginning. One hot very humid summer day in Ōsaka, I met my family at the Kansai airport. Rather jetlagged and exhausted, they asked for a taxi to the hotel. Here, I should have known better, because taxi fees in Japan are very high. But a taxi they wanted, so a taxi they got. It was the taxi driver’s lucky day, I guess.

Ōsaka was the first stop of our trip. Since it is a very big, loud and lively city, and as different from my little hometown as can be, it may have been intimidating for my guests. At the end of the first day, I was just happy to not have lost any of my family members in some train or the downtown streets of Ōsaka at night.

Next stop was Kyōto, where we were able to visit the beautiful Kiyomizudera temple with almost no other tourists around. The best part of the day, however, was ending up in a small corner pub. Except for the down-to-earth fellows who seemed to belong to the place like the scratches on the bar, only the four of us were there. After a short time the man next table realized I could speak Japanese, and started to provide us with sake. Needlessly to say, this led to an increase in good spirits and to the fact that we were no longer able to walk to the hostel, but had ourselves brought home by another of these white-gloved taxi drivers beyond the age of 60. Apart from the Kiyomizudera mentioned above, the bamboo forest outside Kyōto is also worth a visit. We lend some bikes, cycled through a village and the forest, when suddenly my brother shouted something and added up speed. „Monkeys!” I’ve never been able to share his fascination for monkeys, but what don’t you do to keep your guests satisfied? We had no choice but to follow him climbing up the monkey mountain in the summer heat. And really, there was a whole bunch of monkeys, that could not be disturbed by the humans around them. While my thrilled brother started taking pictures of the monkeys, my mother and I preferred to keep a little distance.

After visiting the big cities of Ōsaka and Kyōto, we took the express train to Kanazawa, the city where I was located as exchange student. Now the rather unplanned part of the journey was about to begin. In Ōsaka, Kyōto and Kanazawa we had always booked accommodations and planned the sightseeing points beforehand. But now we wanted to set out independently with our rented Subaru to explore the more rural regions in northeastern direction.

Driving in Japan actually works quite well. The roads are in a very good condition and there are plenty of gas stations. It is important to remember that Japan has left-hand traffic and it can take a while to get used to it. Fees must be paid for using the highway. In order to be allowed to drive, you need your foreign driving license affirmed by a Japanese traffic office. The first time we headed for the highway, we all were startled when the navigation system started to beep. Everyone got excited, and my brother, who was driving, shouted at me, asking whether we were about to enter the highway the wrong way. I had to shout back asking them all to shut up, because I couldn’t understand what the Japanese women’s voice was saying. But the nice lady only wanted us to remember inserting the tax fee card into the respective slot. After that incident we all took a deep breath, looking forward to our northeastern adventure.

Not knowing where we would spend the next night, the journey by car was really fun. We were free to spontaneously change, stop or reverse destinations. In addition, I could always use the smartphone we’d rented at the airport and try to find accommodation for the night. We never were exactly sure what lay ahead of us. For example, one day we found a hidden waterfall and my brother and my father didn’t want to miss the chance to jump into the ice-cold water. Another day, we walked through a forest near our traditional hotel and reached a shrine site from the back. There, I explained to my family that people came here to pray for different things, even some profane things like the growth of one’s hair. Hearing this, my mother shook her head in astonishment.

In any case, it had been a great idea to drive to the countryside after the big cities. Not only were we more independent, but also more relaxed than before. Even my mother, who had struggled with homesickness the days before, became cheerful again and especially took a liking to Japanese bath culture. Every evening the two of us entered the bath together. In Japan, the lodgings very often don’t have a shower but a group bath, men and women divided. Before enjoying the very hot and clear water for a few minutes, one is supposed to sit down on a little stool in front of a mirror and use soap, shampoo and the like. Don’t forget to get rid of the remaining soap and shampoo before climbing into the pool. Then just enjoy the hot water for a few minutes. My father, as I learned, had a little more trouble to adjust to this bathing culture thing, because one evening he complaint about the much too low “showers”.

Another highlight of this trip was the town of Matsumoto in Nagano Prefecture. In contrast to the southern part of Honshū, it was pleasantly fresh and less humid up there. The city of Matsumoto has an impressive and very interesting castle, which – I have to agree with my brother – is actually much cooler than the highly overrated castle of Ōsaka; because this castle – still being beautiful – had been built only for defensive reasons and even included a secret floor which could not be seen from the outside. Hidden in that way, the samurai could target their enemies and shoot arrows at them.

I also highly recommend a visit to Kamikochi. This is a travel region on the margins of the Japanese Alps, perfect for hiking and camping. The crystal-clear stream, an impressive mountain panorama, and wonderfully fresh air will make you want to stay out all day. Only the other tourists can be a little annoying sometimes, so it is best to try not to go there during the main season. Or, if you are as courageous as we were, leave the heavy used paths and try to find your own way following the river.

From Nagano we drove back west to Kanazawa and spend the last day together at the Japanese Sea. Same day that evening, we were just about to drop the car off at the car rental company, when a police car popped up behind us. As it turned out, we had ignored the stop sign at the corner. The grumpy looking police man was not amused, but fortunately his heart could be melted this time by my skillful rhetoric and exuberant apologies – well, maybe he just had no desire to spend his time on making him be understood by foreigners, and we just got lucky.

After that, we parted at the train station. My family went back to Ōsaka and would take the flight home the following day. On the one hand, I was glad that everything had been fine and there was now some time for me to rest. But on the other hand, I felt a little sorry that the journey was over and I had to say goodbye.

I really hope that my family enjoyed the stay – and you this little report.

Let me finish by sharing one thing I learned during this trip. Sometimes, an adventure, a journey or just a change of surroundings can function as a mirror. This is a great opportunity to learn something about yourself and the ones close to you, and in order to not let it pass by, take your time! Feel free to take in the things you like and the ones you don’t like. Share your view with the ones around you, be it your family or friends or whoever. This is the way to create real treasures and memories.

Japanreise 2013


Als meine Eltern mir vom anderen Ende der Welt aus erzählten, sie und mein Bruder würden mich gerne in Japan besuchen kommen, wusste ich kurz nicht, ob ich mich einfach freuen oder aber den plötzlich losgehenden Alarmglocken irgendwo in meinem Unterbewusstsein Beachtung schenken sollte. Klar, ich war jetzt schon länger als ein halbes Jahr von ihnen fort und sicher wollte ich sie auch gerne sehen. Aber ich hatte ein wenig die Befürchtung, dass meine lieben,  bodenständigen Eltern aus dem norddeutschen Tiefland sich in Japan nicht zurecht finden würden. Auf jeden Fall würde es eine Herausforderung für alle Beteiligten sein. Bei meinem Bruder machte ich mir naturgemäß weniger Sorgen, war er doch selber grade aus Südafrika zurückgekehrt.

Der Gedanke, dass ich meinen Bruder bei Vorbereitung und Durchführung des Besuchs als tatkräftige Unterstützung zur Seite haben würde, beruhigte mich dann auch dahingehend, dass ich mich ehrlich über diese Ankündigung freuen und das flaue Gefühl im Magen ignorieren konnte.

Rückblickend muss ich sagen, dass alle Beteiligten a) viel Mut, Geduld und Offenheit mitbrachten und b) wir die Planung derart gestaltet haben, dass Wünschen, spontanen Ideen und unvorhergesehnen Ereignissen genug Platz eingeräumt wurde und somit die Reise eine schöne und interessante Erinnerung bleibt, die man gern immer wieder hervorholt. Punkt a) hat sicher viel mit Charaktereigenschaften zu tun. Doch Punkt b) ist eine Möglichkeit, sich auf einer Individualreise im Land der aufgehenden Sonne nicht vollständig verloren vorzukommen. Als Inspiration möchte ich hier einige Highlights erwähnen und Tipps mitgeben.

Wie also reist man „erfolgreich“ durch Japan?

Alle größeren Projekte haben es so an sich, dass sie einer mehr oder weniger gründlichen Vorbereitungs- und Planungsphase bedürfen. Diese Aufgabe war überwiegend uns Kindern überlassen. Wichtige Fragen, die wir im Vorfeld klären mussten:

Art der Reise (Individual/Pauschal)

Dauer der Reise (Tage/Wochen)

Kosten der Reise (Minimu/Maximum)

Ziele der Reise (feste Ziele/spontane Ziele)

Für uns war von vornherein klar, dass wir nicht irgendwelche Gruppenreisen wollten. Ich wurde als persönliche Reiseführerin/Dolmetscherin/Übersetzerin/Person mit interkulturellen Kompetenzen betrachtet, was das elendige Abklappern von Sightseeingspots in einer Touristengruppe überflüssig machen würde. Wir wollten möglichst frei entscheiden können. Deshalb kam schon früh die Idee auf, sich im Verlauf der Reise ein Auto zu mieten und mit diesem auf eigene Faust das Land zu erkunden.

Da es in Japan viel zu sehen gibt, lohnt sich ein kurzer Aufenhalt eher weniger. Wir haben uns damals nur auf der Hauptinsel Honshu bewegt und selbst dabei unzählige Eindrücke mitgenommen und interessante Menschen getroffen. Sicher möchte man viele Orte besichtigen, jedoch halte ich es für kontraproduktiv, in Japan von einem Tempel zum nächsten zu hetzen. Es sollten schon mindestens 10 Tage sein, wenn man Japan bereist.

Aber natürlich ist dies auch eine Frage der finanziellen Situation. Reisen nach Japan sind teuer. Zu berücksichtigen sind hier unter anderem Flug, Übernachtungen, Essen, Eintrittsgelder, Fortbewegungsmittel, Leihgebühr fürs Smartphone / Internet usw.. Auf jeden Fall solltet ihr neben einer Kreditkarte auch genügend Yen dabeihaben, da Bargeld immer gern gesehen ist. Geldwechseln ist auch vor Ort möglich, aber je nach Wechselkurs kann es besser sein, schon in Deutschland Geld einzutauschen.

Osaka und Kyoto

Startpunkt unserer Reise war Osaka. Dort sammelte ich meine gejetlagten Familienmitglieder ein. Direkt am Flughafen liehen wir uns ein Smartphone für die Reise, um auch unterwegs immer ordentliches Internet zur Verfügung zu haben.

Osaka ist eine große und lebendige Stadt, in der es sicher viel zu sehen gibt. Die abendlichen Lichter der Einkaufsstraßen und Touristenviertel können jedoch für übermüdete Deutschen vom Lande etwas anstrengend sein, weshalb wir nur kurz durch die Straßen spazierten.

Nächster Stop war Kyoto, wo wir den wunderschönen Tempel Kyomizudera kurz vor Kassenschluss in aller Ruhe besichtigen konnten.

Das beste an dem Tag war jedoch, dass wir danach in einer kleine Eckkneipe landeten. Außer den netten Gesellen, die dort zum Inventar gehörten, waren nur wir vier dort. Nach kurzer Zeit, als deutlich wurde, dass ich Japanisch konnte, begannen eben jene herzlichen Gesellen, uns mit Sake zu versorgen. Dies führte unweigerlich zur Steigerung der guten Laune und dazu, dass wir uns nicht mehr so ganz in der Lage sahen, den Weg zum Hostel zu Fuß zurückzulegen, sondern uns von einem dieser weiß-behandschuhten Taxifahrer jenseits der 60 nach Hause bringen ließen.

Neben dem erwähnten Kyomizudera ist auch der Bambuswald etwas außerhalb der Stadt einen Besuch wert. Wir waren besonders clever und haben uns vor Ort Räder geliehen. Eine ganze Weile radelten wir durch die Ortschaft und den Wald, als plötzlich mein Bruder hellauf begeistert irgendetwas rief und in die Pedale trat. „Affen! Da steht, dass es oben auf dem Berg Affen gibt!“ Seine Begeisterung für Affen konnte ich noch nie so ganz teilen, aber was tut man nicht alles, damit Gäste zufrieden sind? Es blieb uns nichts anderes übrig, als ihm folgend diesen Berg in der Sommerhitze zu erklimmen. Tatsächlich. Oben war eine ganze Affenhorde, die sich nicht weiter von den Menschen und Aufsichtspersonen stören ließ. Während mein Bruder begeistert Affen fotografierte, hielten meine Mutter und ich lieber etwas Abstand.

Ein weiterer Umstand, den man sehr zu schätzen lernt, wenn man in Japan unterwegs ist, sind die Kombinis. An jeder Ecke, rund um die Uhr geöffnet, ermöglichen sie abenteuerlichen Ausländern, die nach einem langen Tag noch immer nicht genug haben, sich entsprechend mit (alkoholischen) Getränken einzudecken und am nächsten Tag dafür die Konsequenzen zu tragen. *hust*

Von Kanazawa auf zum Roadtrip

Nachdem wir die Großstädte Osaka und Kyoto gesehen hatten, nahmen wir den Expresszug Richtung Kanazawa, der Stadt, wo ich als Austauschstudentin verortet war. Ab hier begann der eher ungeplante Teil der Reise. In Osaka, Kyoto und Kanazwa hatten wir stets vorher Unterkünfte reserviert und die Sightseeingpunkte geplant. Doch nun wollten wir uns selbstständig mit unserem gemieteten Subaru aufmachen, die ländlicheren Regionen in nordöstlicher Richtung zu erkunden. In Japan Autofahren funktioniert eigentlich ganz gut. Die Straßen sind in sehr gutem Zustand und Tankstellen sind auch genügend vorhanden. Nur nicht vergessen darf man, dass in Japan Linksverkehr herrscht und es eine Weile dauern kann, bis man sich daran gewöhnt. Für die Nutzung der Autobahn müssen Gebühren bezahlt werden. Um Autofahren zu dürfen, benötigt man eine Anerkennung des ausländischen Führerscheins. Gegen Vorlage verschiedener Papiere und einer Bearbeitungsgebühr war es für mich kein Problem, im Vorfeld unsere Führerscheine von der Stadt Kanazawa anerkennen zu lassen. Dem Abenteuer Nordosten stand nichts mehr im Weg.

Matsumoto und Kamikochi

Die Reise mit dem Auto war oftmals ein richtiger Roadtrip. Wir hatten die Freiheit, spontan Ziele zu ändern, zu stoppen oder umzukehren. Außerdem konnte ich so immer mit dem Handy rumtelefonieren und versuchen, uns eine Unterkunft für die Nacht zu besorgen. Denn wir wussten ja nie so genau, wo wir landen würden.

So haben wir unterwegs beispielsweise einen verborgenen Wasserfall gefunden und mein Bruder und mein Vater ließen es sich nicht nehmen, in das eiskalte Wasser zu springen.

Es war auf jeden Fall eine großartige Idee gewesen, nach den hektischen Großstädten aufs Land mit dem Auto zu fahren. Nicht nur waren wir unabhängiger, sondern auch entspannter als vorher.

Ein Highlight dieses Reiseabschnitts war die Stadt Matsumoto in der Präfektur Nagano. Im Gegensatz zum südlichen Teil Honshus war es hier auch im Sommer angenehm frisch und weniger drückend. Die Stadt Matsumoto besitzt eine beeindruckende und sehr interessante Burg, die – da muss ich meinem Bruder Recht geben – eigentlich noch viel cooler ist, als das hochgelobte Schloss von Osaka. Denn diese Burg in Matsumoto war voll und ganz auf Verteidigung ausgerichtet und behergte sogar ein geheimes von außen nicht zu sehendes Zwischenstockwerk. Hier konnten die Samurai ihre Feinde unerkannt ins Visier nehmen und mit Pfeilen beschießen.

Absolut empfehlenswert ist auch ein Besuch in Kamikochi. Dies ist eine Reiseregion am Rand der japanischen Alpen, die viele Leute zum Wandern und Campen einlädt. Dort gibt es glasklare Bäche und beeindruckendes Bergpanorama. Die Luft ist wunderbar frisch und in dieser wunderschönen Natur lässt es sich gut aushalten. Schon beim Erzählen packt mich wieder das Fernweh. Am besten versucht man, hier nicht während der Hauptsaison hinzufahren, da die übrigen Touristen doch etwas störend sein können.

End of Roadtrip

Von Nagano aus machten wir uns wieder auf den Rückweg gen Westen Richtung Kanazawa. Ein Tag am japanischen Meer markierte den Endpunkt unserer langen und aufregenden Reise. Grade wollten wir das Auto beim Autoverleih abliefern, da hätten wir doch glatt noch einen Strafzettel für das Übersehen eines Stopschilds kassiert. Dies konnte glücklicherweise durch meine gewandte Rethorik und überschwängliche Entschuldigung beim Polizisten verhindert werden – naja, vielleicht hatte der gute Mann auch einfach keine Lust, sich mit vier Deutschen rumzuschlagen. Wer weiß.

Danach trennten sich unsere Wege. Ich setzte meine Eltern und meinen Bruder in den Zug nach Osaka, von wo aus sie am nächsten Tag nach Hause fliegen würden. Einerseits froh, dass alles gut geklappt hatte, andererseits wehmütig, dass die Reise zu Ende war, machte ich mit auf den Heimweg, zurück in mein kleines Studentenwohnheimzimmer.


Japan ist wunderschön und sehr vielseitig. Um möglichst viel von Japan zu sehen und zu erfahren, kann ich nur empfehlen, sich auch außerhalb der großen Städte aufs Land zu wagen. Sicher kann man dies auch ohne Auto gut mit der Bahn, Bussen oder vielleicht mit dem Rad. Außerdem bin ich überzeugt, dass weniger oft mehr ist und man sich die Zeit nehmen sollte, auch mal einen halben oder einen ganzen Tag länger an einem Ort zu verweilen. Was in Erinnerung bleibt, sind oft weniger die „typischen“ Touristenspots, sondern eher die versteckteren Schätze, wie eben jener Wasserfall, die man gemeinsam entdeckt hat. Oder aber die Begegnung mit offenen Menschen, die deine Familie und dich auf ein Glas Sake einladen. Oder aber auch der grummelige Polizist, der euch nach einem strengen Blick und mahnenden Worten doch noch dieses eine mal davonkommen lässt. Oder auch die geschwätzige Hotelbesitzerin mit dem gutmütigen Gesicht, die einfach nicht mehr aufhören kann, dich und deine Familie auszufragen. Oder der dicke Japaner nebenan im Zimmer, unter dessen wankendem Gang das Holz der traditionellen Herberge knarzt…